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局長隨筆

香港特區第四屆立法會完結前的最後一天,趕及通過了關於擴大法律援助涵蓋範圍的決議,由此將可以讓更多市民受惠,尤其是中產階層。

法援擴大服務,有助鞏固法治和維護公義,大家都贊成,只有嫌不夠的。但是,就這樣明白的好事,要辦成也得耗費不少時間。

上一任的行政長官是於2010年10月發表的施政報告裡,提出預留一億元,注資法律援助輔助計劃基金,以助擴展涵蓋範圍。香港現行法律援助,包括有普通計劃和輔助計劃。普通計劃用公帑支持訴訟,幫助經濟上有需要的市民,限定申請人的入息和資產不能超出規定。輔助計劃則是由一個基金以自給自足方式運作,容許申請人有較高的經濟能力,到贏得訴訟和索償成功,得相應向基金付款。擴大輔助法援的涵蓋範圍,訴訟會增多,所以先向基金注資以應付周轉。

該次施政報告發表後,同年底,法律援助服務局完成對有關問題的檢討,提交了建議。政府經過研究,於2011年3月向立法會司法及法律事務委會簡報擴大法援的構想,議員們就此討論和提出意見。

隨後大半年時間,民政事務局與法律援助署因應議員和法律界等持份者就各項具體建議進行研究,擬定擴大法援的範圍,包括在普通計劃下,納入因銷售證券衍生工具、貨幣期貨等涉及詐騙的金錢申索;以及在輔助計劃下,納入對多種專業疏忽的申索、僱員就勞資訴訟的上訴申索、以及就銷售一手住宅物業涉及的金錢申索等。當局並且與法律起草人員商議修訂條例。到去年底,政府向立法會司法及法律事務委會再通報了進展。

今年3月,民政事務局向立法會預告將提出議案以擴大法援範圍。對這議案,立法會成立小組委員會審議。在得悉小組委員會完成審議後,民政事務局於4月13日作出預告,訂於5月2日根據《法律援助條例》動議,交立法會全體會議議決擴大法援覆蓋範圍。

從以上過程可見,有關內容已經過充分醞釀,原預計5月2日當天就可以通過決議,接著將向立法會提交修訂規例,以及向立法會財務委員會申請注資一億元,在立法會會期7月完結前就可以實現擴大法援範圍。

然而,由於眾所周知的原因,擴大法援的議案一直要延至會期完結前的幾個鐘頭才獲通過,以至來不及提交修訂規例,而立法會財委會亦已經停止工作,不討論向輔助法援基金注資了。

我們要等新一屆立法會組成和開始工作,即到今年10月,才可以提交有關修訂規例;而要到11月初,方提請財務委員會批准注資入輔助法援計劃基金。我們會努力爭取,使擴大法援最快於今年12月7日生效。

擴大法援範圍是利民措施,由2010年10正式提出,要超過兩年才可落實。

這是我們想見到的香港速度嗎?